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Blu-ray Disc Spotlight: MOON [UK]

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Flag: The Movie Director’s Cut Blu-ray Disc Review

Flag: The Movie Director’s Cut – Japan 2007
Sorry, this review is only available in German. The Blu-ray Disc only has German subtitles so it’s pretty useless for you guys anyway…
Flag spielt in der fiktiven asiatischen Republik Uddiyana, die seit Jahren von einem blutigen Bürgerkrieg geplagt wird den selbst die entsandten UN Friedenstruppen nicht eindämmen können. Erst als die junge Reporterin Saeko zufällig ein Foto davon schießt wie Zivilisten und Soldaten gemeinsam eine improvisierte Friedensflagge hissen und dem Konflikt damit ein Symbol verleiht, schöpft die Bevölkerung Hoffnung. Kurz darauf wird die symbolträchtige Flagge jedoch von religiösen Extremisten gestohlen, die hoffen daß ohne dieses Symbol die Friedensverhandlungen im Sande verlaufen. Um die Flagge zur Unterzeichnung eines Waffenstillstands-abkommens zurück zu gewinnen, entsendet die UN eine mit HAVWCs (moderne Kampfroboter) ausgestattete Spezialeinheit die von Saeko als interne Berichterstatterin auf ihrer Mission begleitet wird.
Flag: The Movie ist (wie der Name schon vermuten lässt) die auf knapp 100 Minuten zusammengestampfte Fassung der gleichnamigen, 13-teiligen TV Serie über dessen US Artbox von Bandai Entertainment ich mich bereits vor gut zwei Jahren ausgelassen habe. Wie in der Serie werden sämtliche Einstellungen entweder durch das Auge einer der vielen Kameras oder durch Standbilder aus dem aktuellen Konflikt präsentiert, was das ganze wie eine Dokumentation wirken lässt die den Zuschauer zusammen mit Saeko in das Kriegsgeschehen einbezieht.
Komplettes Review (660 Wörter) lesen…

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Ponyo on the Cliff by the Sea Review

Ponyo on the Cliff by the Sea (Gake no ue no Ponyo) – Japan 2008

Even though I decided to take a step back when it comes to movie reviews, I somehow felt obligated to write a short review on Ponyo since I’ve been following Miyazaki’s latest since March 2007. Unfortunately after all this time and the emotional anticipation towards the film left me a bit ambivalent.
On the one hand there are many just wonderful and heart-warming scenes with a lovable bunch of characters (Ponyo learning how to be human should really bring a smile to everyone’s face) brought to us by some of the world’s finest animators making Ponyo the best looking Studio Ghibli film ever. But somehow I couldn’t help but feel cheated when the end titles suddenly started to roll and left me with a “What, that’s it?” feeling in my tummy. The intentionally simple kept story just ends too abrupt with Ponyo (in a way the perfect mixture of Totoro and Mei) and her new found human friend Sosuke rowing towards their destination they probably don’t even know of without facing any danger, challenges or real character development that should go hand in hand with a journey like that.
Another thing that just doesn’t felt right and is somehow unusual for a Miyazaki film was the fact that everything that happens to the world (chaos, fear and destruction) has no consequences for rebellious Ponyo even though she’s the one responsible. She even get’s rewarded by getting her wish come true without doing anything (except looking cute) to improve the situation. Maybe I’m the only one feeling this way since nobody (not even the affected townsfolk) really seem to care about the ongoing (in a way terrible) situation and the impending destruction of Earth. I guess it’s because of Ponyo’s irresistible cute aura…
All in all, Ponyo is “just” good and fun entertainment for a mostly younger audience, leaving fans of Miyazaki’s former masterpieces (Spirited Away and prior) somehow unsatisfied since it partly lacks the depth, emotional complexity and just this special something that goes beyond just showing wonderful scenes.
Don’t get me wrong, Ponyo is absolutely not a bad film but because of its flaws it just couldn’t make it into my personal Miyazaki Top 5 (in no order: Nausicaä, Mononoke-hime, Totoro, Laputa, Spirited Away). You should take the chance see it when it comes to a theater near you and don’t forget to bring the kids since Ponyo (next to Totoro) is a great way to hook them on anime early ;)

See trailers, posters and more for Ponyo…

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Review: Sword of the Stranger US Blu-ray Disc

Since my copy of Bandai Entertainment’s US Blu-ray Disc release of Sword of the Stranger (Mukoh Hadan) arrived a few days before the official release date on June 16, here’s my short review on the disc itself. Luckily and unlike on their Ghost in the Shell: Innocence release, Bandai has decided not to use region encoding so feel free to (pre-)order, there’s no need to wait for the announced Region B release.
Bandai also does not repeat the audio track mistake from their first BD release (lossy DD only), as both audio tracks (original Japanese and English) on Sword of the Stranger are available in sweet and lossless Dolby TrueHD 5.1 that especially shine during the grand finale and the fight scenes accompanied by Naoki Sato’s gripping score. The English subtitles are available for all dialogues or signs only which is a nice gift to fans of the English dub.
The visual presentation of Masahiro Ando’s adventure tale should also convince those who keep on repeating the same “animation does not benefit from higher resolution” jabber. The characters as well as the detailed background art just look great, especially the stunningly animated fight scenes. Studio Bones’ artists did really flex their muscles in these scenes when it comes to animation quality and choreography. The picture is virtually free of compression artefacts and banding effects, which sometimes are issue on Anime releases on Blu-ray Disc.

I’ve uploaded 40 full resolution screenshots to the Asian Blu-ray Disc gallery.
To fill the BD50, Bandai has included some interviews and Japanese press events (HD), several trailers and TV spots (SD & HD) for the main features and even a three minutes long pilot film (HD).
All in all, Bandai Entertainment has shown with this release that they can indeed rival the Japanese release when it comes to picture and sound quality. Meaning good times for high definition anime fans are coming if Bandai can keep this up with their following releases (The Girl Who Leapt through Time, please?).

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An Empress And The Warriors: Review

An Empress And The Warriors – China/Hong Kong 2008
An Empress And The Warriors aka Prinzessin Feiers lauwarmer Sommertraum hat auf dem Papier eigentlich alles, was ein epischer Historienfilm über ein chinesischen Königreiches so braucht, intrigante Generäle, eine Prinzessin die zwischen Liebe und Thron hin und her gerissen ist sowie ordentliche Massenschlachten mit einem langhaarigen Donnie Yen als führenden General.
Schade nur, daß das ganze schon nach wenigen Minuten unsanft auf der Schnauze landet. Die an sich schon seichte Geschichte über die unfreiwillige Thronfolgerin Yen Feier (Kelly Chen), die sich auf der Flucht vor den Attentätern ihres eifersüchtigen Cousins in den einsam im Wald lebenden Krieger Duan Lan-quan (Leon Lai) verliebt und für ihn ihr Königreich sowie ihren getreuen General Muyong Xuehu (Donnie Yen) aufgibt, wird leider nicht sonderlich spannend erzählt und zieht sich trotz der kurzen Laufzeit von nichtmal 100 Minuten unnötig.
Die im Trailer versprochenen Schlachten sind zwar mit (für meinen Geschmack fast schon unpraktisch) prächtig ausgestatteten Kriegern und den, etwas an Gladiator erinnernden, Streitwagen episch inszeniert, bleiben jedoch in Sachen Durchschlagskraft und Emotionen hinter den etwas kleineren Schlachtszenen von The Warlords zurück. Auch wenn man sich bei Empress die Mühe gemacht hat einen ordentlichen eigenen Soundtrack zu komponieren und nicht in die Pirates of the Carribbean Musikkiste gegriffen hat.
Ebenfalls flach bleiben die Charaktere, allen voran Prinzessin Feier die innerhalb weniger Filmminuten von der fürsorglichen Prinzessin dank Donnie Yens Training in bester Rocky Trainingsmanier zur Kriegerprinzessin mutiert, nur um sich mit trotzigen Blick in ihren einsamen Retter zu verlieben und mit ihm ballonfliegenderweise eine Ballade anzustimmen. Schade nur, daß man Kelly Chen keine der Rollen abnimmt, irgendwie passt die Frau nicht in die dargestellte Epoche und wirkt ständig wie ein Fremkörper um den alle anderen Charaktere nur herum spielen.
Donnie Yen Fans dürften ebenfalls wenig Freude an ihrem MMA Idol haben, auch wenn der seine Rolle als ewig treuer und grimmig dreinschauender General besser spielt als Chen ihre Prinzessin, bleibt er deutlich hinter seinen (kampftechnischen) Möglichkeiten und darf lediglich in den letzten Minuten (von seiner Rüstung befreit) ein paar Ärsche treten.

Insgesamt also mehr als lau was Regisseur Ching Siu-tung und sein Team als ihren Beitrag zur großen Flut der chinesischen Historienschinken hier abgeliefert haben, vielleicht hätte man das ganze auch von Anfang an als mittelalterliche Liebesdrama anstelle eines Geschichtsepos verkaufen sollen. Dann allerdings mit einem passenden Ersatz für Kelly Chen und ohne Donnie Yen, damit bei Actionfans erst garkeine Hoffnungen geweckt werden.

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An Empress and the Warriors im Asian Blu-ray Guide

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CJ7: Review

CJ7 – China/Hong Kong 2008
CJ7Rund vier Jahre nach Kung Fu Hustle nimmt Regisseur, Drehbuchschreiber und Hauptdarsteller Stephen Chow Abschied von der vertrauten Slapstickcomedy und unternimmt einen Ausflug in die seichte Familienunterhaltung.
Chow spielt wie so oft einen mittellosen, aber von Grund auf ehrlichen Loser, der seinem Sohn Dicky (Xu Jian) durch tägliche Schufterei auf einer chinesischen Großbaustelle den Besuch einer teuren Privatschule ermöglicht. Aufgrund seiner abgetragenen, meist vom Sperrmüll stammenden Kleidung und seines schmuddeligen Auftretens wird Dicky dort jedoch von seinen Mitschülern gehänselt und von Lehrern schikaniert. Als das ändert sich jedoch, als sein Vater ihm vom Schrottplatz ein Spielzeug mitbringt, daß sich als außerirdischer Schoßhund entpuppt der über außergewöhnliche Kräfte verfügt.

Och Mensch, was sollte das denn bitte Stephen? Ich musste mich wirklich zusammenreißen um CJ7 komplett in einer Sitzung durchzuschauen und das Gähnen dabei zu unterdrücken. Alles was ich an Stephen Chow Filmen liebe, die übertriebenen aber von trotzdem perfekt inszenierten Slapstickeinlagen inklusive Grimassenschneiden und Wirework Kampfeinlagen, die zum Schreiben komischen Gags bei denen man entweder den Kopf schüttelt oder lachend vorm Sofa liegt, wurde in CJ7 auf ein absolutes Minimum reduziert und versucht die Lücken mit Szenen des ach so süßen Gummipokemon aus dem Rechner All zu stopfen.

Dadurch bleibt die menschliche Komponente, welche die unübersehbare Vorlage E.T. ausgemacht hat auf der Strecke, was sich auch in den, selbst für einen Chow Film erschreckend flachen Charakteren zeigt die sich durch die vorhersehbare Handlung von einer Effektszene zur nächsten hangeln. Selbst die Filmparodien wirken hier eher aufgesetzt und lassen, wenn überhaupt nur das Special Effekts Team hinter den Kulissen glänzen, das trotz des offenbar geringem Budgets wohl mehr Zeit in die Effekte investiert hat als Chow für seine Gags oder die Ausarbeitung der Charakterbeziehungen.

Für mich hat CJ7 auf keiner Ebene funktioniert, aufgrund von zu wenig guten Gags weder als Stephen Chow Komödie noch als Vater-Sohn (bzw. eigentlich Tochter) Geschichte fürs Herz, da hier einfach zu viele Dinge nicht zueinander passen wollen. Allenfalls kann der Film als nette “A Boy and his (Magic) Dog zeigen es den fiesen Mitschülern” Komödie für die jüngere Zielgruppe unterhalten, aber nach der langen Zeit hatte ich von Stephen Chow doch einiges mehr erwartet.

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Sukiyaki Western: Django: Review

Sukiyaki Western: Django – Japan 2007
Sukiyaki Western: DjangoMit Sukiyaki Western: Django liefert Regisseur und Quergeist Takashi Miike seine Hommage an das Italowestern Genre als Potpourri aus frischen Ideen, abgedrehten Charakteren und Augenzwinkern im Dauerfeuer.
Die Hintergrundgeschichte dürfte auch weniger großen Fans von Western bekannt vorkommen. Ein abgelegenes Dorf wird von den Banden zweier altverfeindeter Familienclans, den in rot gekleideten Genji sowie den weißen Heike besetzt. Beide Clans vermuten einen Goldschatz unter dem, von den Einwohnern inzwischen fluchtartig verlassenen Dorf und lieferten sich monatelang blutige Kämpfe bis es auf beiden Seiten nur noch wenige Überlebene gibt. Hier kommt (genretypisch) der mysteriöse namenlose Revolverheld ins Spiel, der mit seinen Waffenkünsten das anhaltende Gleichgewicht der Mächte entscheidend beeinflussen könnte und deshalb von beiden Clans umworben wird. Dazu kommen noch einige Nebengeschichten mit Romeo und Julia Anleihen, Geheimwaffen, alternden Revolverheldinnen, britischen Rosenkriegen und bleihaltigen Geschlechtsoperationen.

Um das größte Thema gleich aus der Welt zu schaffen: Ja, die englischen Dialoge der japanischen (sowie des einen US) Schauspieler(s) sind schwer zu verstehen und man merkt, daß die wenigsten gewusst haben dürften was sie da eigentlich von sich geben. Miike war sich dessen wohl auch bewußt und so kann man der Rahmenhandlung auch dann noch folgen, wenn man nur rund 70% der Dialoge, die oft eh nur aus Flüchen oder One-Linern aus dem Cowboyhandbuch bestehen versteht. Der Rest ergibt sich mehr oder weniger aus dem Kontext und so hat man nach einigen Minuten wenig Probleme damit dem seltsamen Singsang, der seinen Teil zum Charme des Films beiträgt zu folgen. Besonders wenn der Anführer der Genji anfängt Shakespear vorzutragen (kurz nachdem er von seinen Untertanen fordert ihn Henry zu nennen) oder der schizophrene Dorfsheriff in bester Gollummanier mit sich selbst streitet kann ich mir nicht vorstellen daß das bei japanischen Dialogen mit Untertiteln den gleichen Effekt auf den Zuschauer (nämlich Dauergrinsen) gehabt hätte.

Man merkt den Schauspielern auch deutlich an, daß sie Spaß an der ganzen Sache hatten, egal ob sie vor offensichtlichen Pappkulissen agieren oder sich (für Miike Verhältnisse ungewöhnlich) relativ unblutige Feuergefechte liefern. Zumindest bei mir ist der Funke übergesprungen und so kann ich dem Film auch einige Längen verzeihen, die im späteren Handlungsverlauf auftreten und bei denen man merkt daß hier vielleicht fast schon zu viele Ideen und Verneigungen vor Genreklassikern verarbeitet werden wollten. Insgesamt hält Sukiyaki Western Django was der Vorspann mit einer Kamerafahrt durch einen Sukiyaki Eintopf verspricht, eine technisch einwandfreie Mischung mit vielen guten Einzelszenen und Situationskomik als Fleischstücke, eine ausreichende fesselnde Handlung als Füllmaterial sowie die anschließende Portion verquirltes Ei als das besondere Etwas an das man sich erstmal gewöhnen muss. Für das absolute Highlight des bisherigen Videojahres, das sicherlich noch öfter seinen Weg in den Player finden wird.

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